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02 août 2011

Le Boeing B-17B Flying Fortress (model 299 E)

Le B-17B: Le premier avion de série

Fiche technique:

Vitesse maximale: 470 km/h à 7620 mètres (291 km/h en croisière)

Plafond: 10973 mètres

Rayon d'action: 5793 km en convoyage

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Ci-dessus: un B-17B au décollage

       Le Boeing Model 299 E aurait dut être une production de série du B-17A (ex Y1-B-17A) mais son armement défensif fut remis en cause, les vitrages bombés, ainsi que le poste défensif de nez furent jugés handicapant pour la visibilité des tireurs, les vitrages des postes latéraux devinrent plat et escamotable, le nez fut remodelé sans la tourelle. Le poste du navigateur, initialement situé derrière les pilotes, comme le XB-15 fut déplacé dans le nez, plus spacieux et mieux éclairé. Les nacelles moteur furent adaptées afin de recevoir les turbocompresseurs mais la structure ne fut pas trop modifiée en outre mesure. Les freins furent retravaillés, passant ainsi d'un circuit pneumatique à un circuit hydraulique. 

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       Enfin, une série de sièges furent installés, deux dans le cockpit pour un éventuel responsable d'équipage ou des équipiers de renfort, et deux grandes banquettes au niveau des mitrailleuses de sabord. La commande originelle de treize exemplaires, fut jugée satisfaisante pour équiper une escadrille de bombardiers, les avions entrèrent discrètement en service afin de ne pas trop heurter les partisans de la neutralité américaine, d'ailleurs ceux étaient majoritaires dans le pays, ils demeuraient persuadés qu'une flotte de bombardiers stratégiques allait à l'encontre d'une politique de neutralité en bonne et due forme. Cette petite série arrivât dans les rangs de l'armée à compter du 2 août 1939, ce ,jour là le B-17B 38-211 fut affecté à Wright Field pour un test d'armement. Les douze autres avion de série furent semble t'il affectés à deux unités distinctes, les uns à Langley Field en Virginie (ou stationnait le 2nd Bomb Group) et March Field en Californie (où stationnait le 19th Bomb Group). 

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Ci-dessus: Alignement de B-17B à Marshall Field en Californie avant l'entrée en guerre des Etats Unis en guerre

       Ils passèrent ensuite à diverses unités en 1941, entre l'Alaska et le Panama (28BG et 6th Air Force).En Septembre 1938, la crise de Munich et ses accords caducs signés dans la foulée firent comprendre à l'opinion publique américaine l'utilité d'une flotte de bombardiers stratégiques pour sa propre défense, alors que la guerre est quasi certaine en Europe. C'est dans ce contexte qu'intervient une seconde commande de 16 B-17B est annoncée puis une troisième de 10 exemplaires. Ces avions sont tous basés aux points jugés les plus stratégiques des Etats Unis: au Panama, en Californie et sur la côte Est. La seconde série de B-17B est livrée presque dans la foulée de la première commande à la troisième semaine de Novembre 1939, et la dernière commande semble t'il en décembre 1940. Le montant de ce contrat est de 1 million de dollars de l'époque, cet argent arrive juste à temps pour éviter une faillite certaine après l'échec du XB-15 et d'importants investissements.

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Ci-dessus: Un B-17B pris à Esler Field en Louisiane le 11 juin 1941

       Les B-17B seront la plus grande série de B-17 mis en service jusqu'alors, une série de problèmes de lubrification sur les turbocompresseurs se profila puis une impressionnante série d'accidents plus ou moins graves, pas moins de vingt quatre accident plus ou moins grave sont recensés. Par exemple, le B-17B 39-214 s'écrase le 6 avril 1942 à 22 km au sud de sa Base de Davis Monthan dans l'Arizona alors qu'il semble affecté au 39th Bomb Group. L'avion prend feu et est totalement détruit, son équipage périt avec l'avion. Le 38-222 est victime d'une panne mécanique 20 juin 1941 alors qu'il sert avec le 6th Bomb Group sur la base de France Field dans le Panama. Le 38-583 est accidenté une première fois le 7 Octobre 1942 à Myrtle Beach dans l'état de Caroline du sud, puis le 4 décembre 1942 à Dale Mabry en Floride, il semble être retiré du service deux jours plus tard.

 

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